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El concepto de “newsgames” fue introducido hace unos años por Gonzalo Frasca para hacer referencia a las producciones lúdicas inspiradas en las viñetas políticas. Algunos videojuegos del mismo Frasca como “Madrid” (inspirado en los atentados del 2004) o el mundialmente reconocido “September 12th” (quizás la mejor crítica jamás realizada a la belicosa política de George W. Bush) son excelentes ejemplos de este género donde la información se cruza con lo lúdico. La creacion del mini-portal Newsgaming por parte de Frasca marca un camino que otros productores e investigadores no tardaron en seguir. El año pasado MIT Press publicó Newsgames. Journalism at Play, el libro de Ian Bogost, Simon Ferrari y Bobby Schweizer que delimita este nuevo territorio hibrido y, en la misma jugada, propone una mirada bastante polémica sobre los newsgames.

Cutthroat Capitalism” presentado por Wired (Julio, 2009) es junto a “September 12th” el paradigma de los newsgames. En este juego de simulación el  lector asume el rol de un pirata somalí y juega con las variables que regulan el negocio de los secuestros de barcos. En cierta manera “Cutthroat Capitalism” desempeña el mismo rol que la novela interativa “Afternoon. A Story” de Michael Joyce tenía a principios de los años ’90: era el paradigma de la nueva narrativa hipertextual. No sería extraño que “Cutthroat Capitalism” termine igual que “Afternoon”, descuartizada y analizada en cientos de papers, capítulos y libros dedicados a este nuevo género (ver mi artículo “Por un puñado de hipertextos” del 2000). “Cutthroat Capitalism”, al igual que la mayoría de los newsgames, está más cerca de la simulación que de la narración, pero de todas maneras amplia la experiencia cognitiva del lector sobre la piratería en las costas africanas al incorporar la dimensión interactiva.

Sub-géneros

Según Bogost, Ferrari y Scheweizer existen diferentes tipos de newsgames. Los “current games” son producciones basadas en informaciones cotidianas, realizadas de manera rápida con Flash o tecnología similar para no perder el ritmo de las noticias, y difundidos en portales para alcanzar a un público masivo. El ya citado “September 12th”, “Killer Flu” (sobre la difusión de la gripe) o “Hothead Zidane” sobre el famoso cabezazo en la final del Mundial, son claros ejemplos de “current games”. Otro sub-género está formado por las infografías interactivas, sobre todo las que permiten al usuario cambiar las variables para observar los resultados sobre el sistema o comparar datos. Un ejemplo muy interesante es How Different Groups Spend Their Day; creada por The New York Times, esta infografía permite explorar los datos según diferentes categorías (edad, raza, sexo, etc.).

Los documentales también se expanden en el ámbito de los videojuegos. El polémico “JFK Reloaded” le permite al usuario ponerse en el lugar de Harvey Lee Oswald y disparar al Presidente Kennedy en Dallas, mientras que en “The Berlin Wall” puede recorrer la vieja muralla que partía Berlín (y Europa) en dos partes. Bogost, Ferrari y Scheweizer incluyen dentro de los newsgames otros sub-géneros como los puzzles interactivos, los videojuegos que explícita o implícitamente sirven para formar a los periodistas (como “Dead Rising“, donde el usuario encarna a un reportero en medio de una invasión de zombies) y los juegos de realidad alternativa (ARGs). Finalmente, otro sub-género está constituido por plataformas como “Play the news” (que incluye juegos basados en las noticias como “Operation Cast Lead“, un game inspirado  en el conflicto en Palestina) o los fantasy sports, donde el usuario se encuentra el frente de un equipo deportivo (por ejemplo “El Gran DT” de Clarín). Como se puede observar, el territorio de los newsgames es variado y se expande hasta abarcar productos no tan cercanos al universo del periodismo.

Los límites del Newsgaming

“Newsgames” es un libro muy interesante e instructivo que, en su esfuerzo por construir un objeto de reflexión, por momentos termina forzando la situación y desdibujando sus fronteras. ¿Cuáles son los límites del newsgaming? ¿Podemos considerar a una simulación interactiva un “game”? ¿Dónde está el componente lúdico de How Different Groups Spend Their Day? Un producto interactivo que expande un documental… ¿Puede ser considerado una “news”? Creo que en su interés por poner en relieve un objeto híbrido (games + news) los autores terminan abriendo demasiado el campo y metiendo otras cosas dentro de la misma bolsa.

Esta sensación se confirma cuando Bogost, Ferrari y Scheweizer presentan ejemplos de cada sub-género de newsgames: sólo algunos de ellos son realmente convincentes. Los mismos autores lo reconocen y no dudan en indicar las posibilidades que ofrece este tipo de producto lúdico-interactivo. Dicho en otras palabras: por momentos se tiene la impresión de que se está hablando de algo que quizás algún día existirá, pero que por ahora no termina de desarrollarse. Hay muchos newsgames en la web pero sólo algunos responden integralmente al identikit que los mismos autores proponen. Una buena parte de los newsgames mencionados en el libro son “incompletos”, en el sentido de que no despliegan totalmente el potencial de un sub-género determinado.

Por otra parte, los autores se esfuerzan en presentar a los newsgames como una de las posibles salidas a la crisis del periodismo. Sigamos esta idea: “journalism has embraced digital media in its struggle to survive. But most online journalism just translates existing practices to the Web: stories are written and edited as they are for print; video and audio features are produced as they would be for television and radio. Videogames do not offer a panacea for the ills of contemporary news organizations. But if the industry embraces them as a viable method of doing journalism—not just an occasional treat for online readers—newsgames can make a valuable contribution”. Los videojuegos se presentan en este contexto como una nueva manera de hacer periodismo. La idea  es polémica y, por lo tanto, es bienvenida! Seguramente muchos investigadores del periodismo digital como Ramón Salaverría, Javier Díaz Noci o José Luis Orihuela tendrán bastante que decir al respecto.

Newsgames y Transmedia Storytelling

A lo largo del libro se deja claro que producir un juego al ritmo que exigen las noticias es casi imposible. Una cosa es realizar una buena infografía para acompañar una noticia y otra muy diferente diseñar un producto interactivo de calidad. Quizás el género documental o el periodismo de investigación -donde los tiempos de realización son más largos- son los que mejor se prestan para su expansión narrativa videolúdica. Creo que es aquí donde se deben apostar las fichas: a juegos de simulación que acompañen producciones caracterizadas por la profundización en algún tema o historia.

Hace tres meses escribí un post dedicado al “transmedia storytelling más allá de la ficción“: los newsgames se presentan como una extensión interactiva a los relatos periodísticos, por lo tanto pueden ser considerados a todos los efectos una expansión cross-media en los términos en que la plantea Henry Jenkins. Si bien la simulación suele ser una de sus características centrales (lo cual deja en segundo plano los componentes narrativos), por otro lado la expansión informativa que proponen los newsgames le permiten al consumidor ampliar su experiencia mediática en un entorno inmersivo.

La lectura de “Newsgames” es recomendable y no dudo que se convertirá en una referencia entre las obras que abordan las contaminaciones e hibridaciones que se producen en el territorio de las hipermediaciones. Pero la reflexión teórica sobre el newsgaming todavía tiene que madurar. Como ya dije, estamos como a principios de los año 1990 con el hipertexto: asistimos al surgimiento de nuevas especies textuales y no tenemos una teoría ni categorías de análisis específicas para comprenderlas. En este contexto tan inestable “Newsgames” fija algunas coordenadas y se presenta como una buena puerta de entrada a este fascinante mundo donde el juego se recombina con la información.

Bonus tracks
Blog oficial del libro “Newsgames” (incluye el grupo de investigación dirigido por I. Bogost).
Extracto del libro “Newsgames” en The Atlantic (muy recomendable lectura para “catar” el libro).
Chungking Espresso - Blog de Simon Ferrari
Persuasive Games
Documental interactivo: la web de Arnau Gifreu dedicada a este género híbrido